Les pangolins sont des hôtes possibles du coronavirus, a révélé une étude menée par la South China Agricultural University.

Les experts estiment que l’épidémie est née sur les marchés d’animaux sauvages de Wuhan, en Chine. Après avoir analysé plus de 1 000 échantillons, les scientifiques ont découvert que la séquence du génome du virus dans les pangolins était identique à 99% à celle des personnes infectées. Cela signifie que les pangolins sont l’hôte intermédiaire le plus probable du coronavirus, a déclaré Liu Yahong, président de l’université,  selon les médias d’État .

Les pangolins , qui ressemblent à des fourmiliers écailleux, sont considérés comme une délicatesse en Chine et dans d’autres pays, et les écailles de pangolin sont utilisées en médecine traditionnelle.

Les pangolins sont protégés par le droit international, mais ils restent l’un des mammifères les plus victimes de la traite en Asie. Plus d’un million de personnes ont été braconnées au cours de la dernière décennie, mettant en péril la survie de l’espèce, selon l’Union internationale pour la conservation de la nature. En 2016, une interdiction a été imposée sur le commerce des pangolins , mais la vente des animaux semble persister dans certaines parties de l’Asie et de l’Afrique.

Les nouvelles informations sur les pangolins en tant qu’hôte intermédiaire potentiel du nouveau coronavirus aideront à la prévention et au contrôle du virus, a déclaré Liu.

Les experts de la santé pensaient que la  nouvelle souche de coronavirus  provenait peut-être de chauves-souris avant de se jeter sur la population humaine, peut-être par un intermédiaire comme les pangolins.

 Mercredi, l’ expert en maladies infectieuses, le  Dr Ian Lipkin, a déclaré à CBS News que des virus similaires continueront d’apparaître “tous les deux ans” tant que les marchés dits humides vendant une multitude d’espèces animales resteront en activité.

“Je veux que les marchés des animaux sauvages soient fermés”, a déclaré Lipkin.

Mais cette étape seule pourrait ne pas être suffisante. “Bien que la fermeture des marchés de la faune puisse avoir un impact majeur, les interdictions à elles seules n’arrêteront pas le commerce illégal d’espèces sauvages si la demande persiste”,  a déclaré le World Wildlife Fund dans un communiqué . “Cette crise sanitaire doit servir de réveil à la nécessité de mettre fin à l’utilisation non durable des animaux menacés et de leurs parties, comme animaux de compagnie exotiques, pour la consommation alimentaire et pour leur valeur médicinale perçue.”

Le nombre de morts par coronavirus est passé à plus de 630, avec tous sauf deux des décès en Chine continentale. Plus de 31 000 personnes ont été infectées par le virus dans le monde, la grande majorité d’entre elles en Chine.